Den kreative historie om Hjort & Hay fra Herning

Jette Aaes 

Nogle af trådene i det internationale succesfulde designfirma Hay kan trækkes i lige linje til Tjørring lige udenfor Herning. Her voksede Mette Hjort Hay op som datter til Ulla og Preben Hjort, der skabte en midtjysk designbutik helt udover det sædvanlige

ZOOM Magasinet Zoom er på gaden, og her kan du læse artiklen om Hjort & Hay fra Herning.

Det hele begyndte for 35 år siden - sådan cirka. Med et enkelt og iøjnefaldende brændeskur skabt i smukt patineret jern. Brændeskuret blev efterfulgt af galvaniserede borde på hjul og et fuglefoderstativ formet som et stringent hus ligeledes i galvaniseret stål.

De kreative idéer blev tænkt af Preben Hjort, der egentligt havde travlt i sit eget marketingfirma. Men på trods af et travlt arbejdsliv fandt han alligevel tid til at få ideer, tegne og med hjælp fra bekendte med håndværkssnilde at realisere nogle af sine mange originale tanker.

Folk, der kom på besøg i hjemmet i Tjørring, kunne lide Preben Hjorts design: Og han blev ofte spurgt, om han ville sælge af det…

På samme tid legede hans kone, Ulla Hjort, også med tanker om nye veje. For eksempel at åbne egen butik. Da parrets to børn, Klavs og Mette, var helt små, arbejdede hun deltid, fordi hun prioriterede at være hjemme for dem. Men nu havde hun i en årrække arbejdet i en bank og siden som beestyrer af en lædervareforretning i Herning.

- Som butiksbestyrer arbejdede jeg mange timer, til sent og om lørdagen. Jeg tænkte, at så ville jeg lige så gerne arbejde for mig selv, siger Ulla Hjort.

Og så var det, at Preben Hjort på Fyn fandt et parti høne- og fuglesilhuetter skåret ud i rustent jern. Han investerede i fuglene, borede huller i brosten, som han herefter satte den lange fuglepind fast i.

- Fuglene skulle fungere som test; Hvis vi også kunne sælge dem, troede vi vist begge på, at vi tilsammen havde fat i noget, som kunne blive til en forretningsidé, siger Preben Hjort.

Stueetagen under hans marketingkontor i Tjørring var tom. Her lejede parret et lokale, indrykkede en annoncen i » avisen og holdt åbent for salg af »rustne høns« en lørdag formiddag.

Og masser af nysgerrige kunder fandt vej til Tjørring Bakke.

- Vi fik stort set udsolgt. Sidst på eftermiddagen kom en ung kvinde dog tilbage med sin fugl i hånden. Da hun stolt var kommet hjem med sit køb, havde hendes mand sagt: »Det er mig eller fuglen!« Og hun fik selvfølgelig sine penge retur. Vi skulle jo ikke være skyld i ægteskabelige problemer, siger Preben Hjort – med et smil.

Uagtet den enlige retur-svale var testen bestået. Og ægteparret Hjort gjorde lejemålet i industrikvarteret ud mod hovedvejen permanent. Året var 1994, og udover parrets egne kreative designprodukter var målsætningen at skabe en anderledes butiksoplevelse. Blandt andet brugte Ulla Hjort sine forbindelser i taskebranchen til at lave aftaler med internationale brands som Mulberry og Mandarina Duck. Desuden fandt parret innovative og dengang nye leverandører på markedet som københavnske Excel med det industrielle look, Lisbet Dahl med det iøjnefaldende farverige designunivers og italienske Alessi med det elegante klassiske look tilsat et cool twist af den franske designer Philippe Starck. Butikken gav de navnet X-Akt. Det var dengang, der kun fandtes ganske få af den type butikker i Danmark, mens de i dag blomstrer i mange mindre byer landet over.

- I begyndelsen havde jeg ingen kolleger. Det var kun mig i butikken. Når jeg mødte folk inde i byen, sagde de fleste: »Jamen, hvad vil I med butik helt derude. Der kommer da ingen kunder ud …« Og jeg kunne køre tilbage med tårer i øjnene. Men så snart jeg var i butikken, var det hele spændende, og vi fik allerede fra begyndelsen et godt og tæt forhold til vores leverandører, som troede på vores koncept, siger Ulla Hjort.

Parret lagde ud med en butik på 50 kvm. Med spændende varer og begejstrede kunder. De fandt sagtens til Tjørring – og ikke kun fra Herning.

- Kundeservice var også helt fra begyndelsen en vigtig del af butikken. Vores udgangspunkt har altid været, at folk skulle føle sig velkomne og set. Vi lagde også altid vægt på detaljer som indpakning, der skulle følge oplevelsen helt til dørs, siger Ulla Hjort.

- Vi har aldrig lavet et budget. Vi lavede butikken og købte de varer, vi kunne lide og troede på. Og kunne vi tjene penge på det, var det fint. Det var helt igennem et lystbetonet projekt, siger Preben Hjort, der efter nogle år valgte at drosle sit firma ned for sammen med Ulla at drive og videreudvikle butikken og konceptet. I løbet af de to første år udvidede X-Akt fire gange, så butikken udnyttede hele underetagen på 750 kvm.

Og så bryder datteren Mette ind:

- Jeg kan huske, at jeg blev lidt halv-sur, hver gang I kom hjem og fortalte, at butikken nu skulle udvides. Lidt teenageragtigt tænkte jeg, at nu fik de nok endnu mere travlt, siger Mette.

Hun hedder i dag også Hay til efternavn, men det vender vi tilbage til senere.

Men Mettes egen kreative åre betød, at hun ikke var særlig gammel, før hun var en del af butikken. Hjalp til med at ekspedere og skabe orden og systemer på varelageret.

- Jeg har altid været vant til, at mine forældre arbejdede meget. Det var deres livsstil. Min mor og jeg var ikke helt på så mange mor-datter-udflugter som mange af de kunder, vi sammen ekspederede i X-Akt. Dem kunne jeg måske godt have ønsket mig lidt flere af. Men til gengæld er vi blevet bedre til det i mit voksneliv. Jeg tror, min mor og jeg fik et andet tæt bånd ved at have tid og være fælles om oplevelser i butikken, siger Mette.

- Min mor har lært mig utroligt meget. Blandt andet hvad god kundeservice er, at tage hurtige beslutninger, stole på sin intuition og at arbejde hårdt for at finde de helt rigtige produkter, som kan sælges.

Talentet
Mens hendes seks år ældre bror Klavs Hjort målrettet vidste, at han ville læse HA og siden cand.merc. i Design & Communication Management på CBS i København, havde Mette ikke nogen fast idé om sin retning. Efter et år på gymnastikefterskolen

Vesterlund, gik hun på Herning Gymnasium, og rejste bagefter ud i verden med rygsæk sammen med to gode gymnasieveninder.

- Her fandt jeg for eksempel på Fiji nogle superfine skåle i aluminium og wokgryder, som jeg vidste hørte til i X-Akt. Så på en eller anden måde lå kreativiteten og passionen for design måske underbevidst i mig allerede dengang, siger Mette.

Tilbage i Danmark igen arbejdede hun først pengene, der var brugt på turen, af i butikken, og efter et job hos Jack & Jones i »Brande gik turen videre til København, hvor forældrenes gode relationer til leverandører i første omgang gav hende et job hos Gubi.com. Herefter var hun en kort periode ansat hos Kvist møbler i Bredgade, men kom hurtigt tilbage til Gubi igen. Begge steder arbejdede ufaglærte Mette sig frem ved hjælp af sin æstetiske sans og sit talent for at organisere.

- Hos Gubi begyndte jeg i receptionen. Firmaet var i gang med at lave Danmarks allerførste webshop med designprodukter, og det krævede varer på lageret, fotos af produkterne til webshoppen og system til at få dem sendt ud. Jeg var så heldig, at jeg allerede kendte mange af produkterne fra X-Akt, og hurtigt blev jeg spurgt, om jeg ville stå for den opgave.

Hos Gubi fik Mette Hjort en kollega. Han hed Rolf Hay og kom oprindeligt fra Horsens. De to faldt for hinanden. Derfor sagde Mette ja til et nyt job i designvirksomheden Excel.

Efter bare 14 dage som kærester flytter Mette og Rolf sammen. Rolf, der er 10 år ældre end Mette, gik med en stor drøm; at grundlægge en designvirksomhed. En dag Mettes forældre var på besøg i parrets lille lejlighed på Nørrebro, trak Rolf en pergament-rulle frem.

Ulla Hjort: »Han rullede ud og viste os en stol, han havde fået tegnet. Han var stolt, og havde en drøm om at starte et møbelfirma. Og så var det, Preben begyndte…«

Preben Hjort: »Ja, vi havde jo ’erfaring’. Så jeg sagde, stolen var flot. Men spurgte ind til, hvordan han havde tænkt sig at starte en virksomhed med blot én stol i kollektionen…?«

Ulla Hjort: »Jeg blev faktisk lidt sur på Preben. Rolf var stolt af stolen og havde glædet sig til at vise den…«

Men ballet var åbnet. Rolf Hay var klar og arbejdede på projektet hver aften, og et møde med Bestseller-stifter Troels Holck Povlsen banede vejen. Troels Holck Povlsen havde haft samme idé: At skabe en møbelkollektion i høj kvalitet til gode priser. Og de blev enige om at realisere visionen i fællesskab.

Karrieren
Herfra er HAY allerede blevet et stykke dansk designhistorie. Troels Holck Povlsen og de to unge jyske iværksættere grundlagde i HAY i 2002, og den første kollektion blev præsenteret året efter. Mette sagde sit job hos Excel op, samme år åbnede HAY også sin første » butik; i Pilestrædet i København og kollektionen blev hurtigt udvidet med accessoires som puder, sengetæpper og gulvtæpper. Alt det blev fundamentet til en dansk vækstvirksomhed skabt på en uudtømmelig kilde af frisk design-pust og originale idéer.

- Som regel ved vi, om et produkt holder, så snart vi bliver præsenteret for det. Vi har altid forsøgt at sammensætte kollektionen med høj grad af intuition. Intentionen og idéen bag produktet skal være klar og umiddelbart forståelig. Og så har det hele vejen været vores ambition at skabe produkter, kunderne kan glæde sig over i mange år, i høj kvalitet og som har den rigtige pris, siger Mette Hay.

I dag udvikler HAY møbler og interiørdesign til hele boligen. Skabt i tæt samarbejde med prominente designere som Erwan & Ronan Bouroullec, Stefan Diez, Clara von Zweigbergk og Scholten & Baijings. Produkterne forhandles over hele verden, og antallet af HAY Brand Stores er oppe på i alt 29 – fordelt over blandt andet København, Aarhus, Oslo, Berlin, München, Bremen, Amsterdam, Antwerpen, Beijing, Shanghai, Seoul, Bangkok, Sydney, og i februar i år åbnede HAY en lille afdeling i stormagasinet Liberty i London. Mens det i Herning forhandles af X-Akt, naturligvis.

- Mine forældre var nogle af vores allerførste kunder. Det kan godt være, at min far ikke helt troede på projektet, da Rolf viste de første tegninger, men da vi først kom i gang, har de altid troet på os og støttet op. HAY var fra starten flot præsenteret i X-Akt, siger Mette Hjort Hay.

Men også i resten af verden glæder kunder forhandlere sig over kollektionerne fra HAY. Mette og Rolf har ligeledes sammen modtaget masser af danske og internationale priser for deres design, ligesom HAY blandt andet blev inviteret til at skabe en shop i museumsshoppen på MoMA i New York. Desuden bliver parret også inviteret til at skabe designs for andre globale koncerner. For eksempel skabte HAY i fjor kollektionen Ypperlig for svenske IKEA, og i øjeblikket arbejder de på et nyt projekt i samarbejde med det internationale trådløse lydsystem Sonos.

En hæsblæsende og succesfuld udvikling. Undervejs gik parret fra at være rimelig nyforelskede til at blive forretningspartnere, ægtepar og siden forældre til to børn, Margrethe og Bjørn.

- I dagene op til vores allerførste butiksåbning i Pilestrædet tog Rolf sig af opstillingen af møblerne, mens jeg havde bestemt, at butikken også skulle rumme accessoires. Jeg havde blandt andet fundet de fineste frottéelefanter og optrækkelige metalrobotter. Folk tænkte; Rolf åbner møbelbutik, og Mette åbner en legetøjsbutik. Jeg er sikker på, at jeg bar min intuition med fra X-Akt i Tjørring. Og som jeg også har lært af Troels Holck Povlsen, er det vigtigt kontinuerligt at have et nyt lille produkt. Det er jo ikke hver måned, vi lancerer en ny sofa, men der skal være nyt for kunden at kigge på. Da butikken åbnede, solgte vi bare så mange elefanter. Dengang vidste vi, Rolf og jeg, at vores forskellige kompetencer skulle afspejle udviklingen af HAY, siger Mette Hjort Hay.

Desuden har parret også hele vejen været fælles om at dyrke de kompetencer og den høje grad af faglighed og erfaring, som deres eget brede netværk rummer. Således er salgschefen i HAY Susanne Østergaard, som Mette Hjort Hay arbejdede sammen med i Kvist Møbler, og som Rolf havde mødt i Tyskland, da de begge arbejdede der. Hun er oprindeligt fra Sunds og bor i dag i Herning med sin familie. Marketingchef er Mette Langkilde, der også privat har kendt Mette Hjort Hay siden gymnasietiden. På efterskolen mødte Mette Hjort Hay blandt andre Anne Sofie Mortensen fra Aarhus, som i dag er chef for produktudvikling og indkøb i HAY. Og ansvarlig for HAY Kitchen Market er Kristine Haarup Borella, der ansatte Mette Hjort Hay, da hun fik sit første job i København, hos Gubi.com.:

- De sidder alle i deres stillinger på grund af deres kompetencer. Ikke fordi de kender os. Men fordi vi kender dem og nøjagtig ved, hvor høj kvalitet de står for, fagligt og personligt, siger Mette Hjort Hay.

Fremtiden
Et langt stykke ad vejen har begge forældrepar – både Mette og Rolfs – været en stor del af Hjort Hay-familiens private tryghed og sammenhængskraft. Rolfs mor døde for et par år siden, men både hans far, Ulla og Preben hjælper til, hvor der er brug for dem. I 2014, efter 20 år, solgte Ulla og Preben Hjort X-Akt og arbejdede begge i butikken frem til 2016. Siden har de indledt Ulla og Preben Hjort ver. 3.0.

- Siden vi fik børn, har mine forældre været fantastiske til at komme og hjælpe os, når rejseaktiviteten har været stor. Også før de solgte butikken. Da vi fik buddet fra IKEA, sagde jeg til min mor: »Jeg skriver ikke under, hvis du ikke lover at komme og hjælpe til herhjemme.« Og det gjorde hun selvfølgelig, siger Mette Hjort Hay.

Under et ferieophold i Herning tog mormor også Margrethe med på et perlekursus. Margrethe fortsatte og fandt selv på nye måder at lave perlesmykker på. Ørenringene og armbåndene bar hun selv, og på den måde spottede indehaveren af en af Københavns mest eksklusive modebutikker, Holly Golightly, Margrethes smykker, som butikken nu forhandler.

- Hun har så meget glæde af at lave sine smykker, som er et helt igennem lystbetonet projekt. Hun leverer smykker, når hun har tid og lyst til at lave dem. Hun er alt for ung til at skulle leve i en voksenverden.

For halvandet år siden blev Preben Hjort ramt af en alvorlig kræftsygdom, og Mette Hjort Hay tilbragte mange weekender hos sin far på sygehuset. Imens hjalp mormor Margrethe med hendes smykkeproduktion.

Efter en lang og hård tid er Preben Hjorts behandlinger slut og har haft den ønskede effekt. Sammen nyder familien at have fået livet og perspektivet tilbage. Ulla og Preben Hjort har købt et kolonihavehus i Herning. Her har de med vanlig sans for æstetikken bygget et enkelt sort træhus, med en stor terrasse og en minimal have bestående af højbede skabt af rustne jernplader. Her har Preben Hjort også fået et værksted, hvor kreativiteten nu bliver til iøjnefaldende kunstværker sat sammen af et hav af forskellige materialer. Som folk, der kigger forbi, igen spørger, om de kan få lov at købe…

- Det er en fornøjelse at opleve min fars spontane og udtalte begejstring. Nu har han tiden til at glæde sig over det, han skaber. Det er også en stor inspiration for mig.